afbeelding van Ruth
Ruth Auteur

Van idee naar onderneming: het gras is groener in de stad met GrownDownTown

GrownDownTown wil mensen en groen verbinden met slimme concepten voor de stad. Hun missie: de relatie tussen voedsel en stad verbeteren.

GrownDownTown maakt daken die om op te eten zijn.
GrownDownTown maakt daken die om op te eten zijn. Wie wil er nou níet zo'n mooie daktuin?

Ken je dat? Het gevoel hebben dat dingen om je heen beter kunnen. In ‘Van idee naar onderneming’ ga ik in gesprek met vijf ondernemers die hun idee hebben omgezet in daden. Deel 5 is het laatste deel van de reeks met: Philip van Traa, bevlogen verbinder en oprichter van GrowDownTown.

Hoezo GrownDownTown?

Philip had een hoveniersbedrijf en deed op zich goede zaken. Tevreden klanten en een goede omzet. Maar er was iets geks aan de hand. De vraag naar eetbare planten werd almaar groter. Philip vroeg zich af: Waar komt dat vandaan? Hij constateerde: mensen willen bewust met voedsel omgaan, ze weten waar het vandaan komt en ze willen het zelf produceren – in de stad. Maar hoe doe je dat? Philip: ‘Mijn eerste idee was om in leegstaande gebouwen voedsel te kweken. Het idee liet me de eerste jaren niet meer los, maar dit was nog veel te vroeg. Nu, zes jaar later na het starten van GrownDownTown beginnen dit soort stedelijke kwekerijen zich pas te ontwikkelen.’

Wat dóen jullie?

Momenteel werkt Philip samen met zijn team full time aan het vergroenen en vergroenten van de bebouwde omgeving. Om een idee te krijgen: GrownDownTown plaatst bijvoorbeeld kassen in kantoorgebouwen die gevuld worden met sier- en eetbaar gewas. Zo ontstaat er een groene long in het kantoorpand, waardoor het werkplezier en de gezondheid van mensen enorm toeneemt. Maar het Rooffood systeem (met als eerste doel: het ombouwen van zwarte daken naar groene, eetbare daken) is toch wel echt de hoofdmoot van GrownDownTown. Dit systeem draait op geoogst regenwater, waar kratjes met kruiden en groenten in geplaatst worden. Vervolgens groeien de kratjes kruiden en groenten op het dak uit tot volgroeid gewas, worden ze geoogst, om vervolgens omgeruild en gerecycled te worden voor nieuw gewas.

Bij heftige regenval (die steeds meer voor gaat komen) kan de natuurlijke wateropvang een grote rol spelen. De overlast wordt drastisch verminderd – én het water wordt ook nog eens voor een prachtig doeleinde gebruikt: eetbare planten, lees: voedsel. Deze combinatie is perfect voor het binnenstedelijk leefklimaat. Waarom? De temperatuur in de stad gaat echt omlaag door de uitbreiding van de Rooffood daken. En uiteindelijk vermindert wellicht ook het aantal transportbewegingen.

Eetbaar groen in de stad. Waar te beginnen?

Voordat je een idee werkelijkheid kunt maken, moet je een hoop stappen ondernemen. Philip deed het zo: ‘ik had een plan en om dit plan te realiseren heb je mensen nodig, dus daar begint de zoektocht naar de goede mensen. Ik vroeg mezelf af: voor welke vraagstukken komen we straks te staan en wie en wat kan ik daar bij gebruiken? Eerst de zoektocht en daarna gezamenlijk op het vraagstuk duiken en gaan!’

Een belangrijke besluit is voor Philip om iets gewoon te gaan dóen! Wil je innoveren? Dan moet je proberen en mag je fouten maken, heel veel fouten maken. Zo leer je wat er wel en niet kan. Dit geldt voor technische uitgangspunten, maar ook voor de markt, je partners en eigenlijk voor  je hele product. Durf je geen fouten te maken, dan gaat het over het algemeen niet lukken. Overigens krijg je door fouten te maken ook niet de garantie dat het wel gaat lukken. Philip vertelt dat hij vaak gevallen is, dat deed pijn en dat zal nog regelmatig gebeuren.  

Waarmee onderscheiden jullie je? 

Philip: ‘Op een Greentech beurs zie je bijvoorbeeld dat iedereen gespecialiseerd werkt. GrownDownTown hanteert juist een bredere holistische opzet en een hele brede kijk op de groensector. Wij kijken welke probleem er is, welke oplossingen er vaak al zijn en hoe je deze kan combineren tot een nieuw, slimmer en vooral completer concept. In het combineren van ideeën en mensen schuilt onze kracht. We denken samen vooruit – soms wel iets te ver vooruit – maar we kijken naar het grotere beeld, ook al zijn we een klein bedrijf.

We zijn niet voor niets een coöperatief. Samen met andere specialisten maken we onze gezamenlijke kennis groter. Daarmee kunnen we oplossingen bedenken, bouwen en beheren. Kijk, we weten dondersgoed dat we andere mensen en bedrijven nodig hebben voor realisatie van onze plannen. We zien het liefst dan ons coöperatief steeds groter wordt met partijen die dezelfde manier van werken aanhangen, om zo tot een andere groenere en duurzamere wereld te komen.’

Wat houd je er aan over?

Philip: 'De route die je bewandelt is fantastisch. Onderweg maak je zulke mooie dingen mee. Het klinkt cliché, maar het geeft zoveel voldoening om van je hobby en ideeen in het hoofd je ‘werk’ te maken. Het is ongelooflijk gaaf om te zien dat je in kunt spelen op de behoeftes die je zelf had voorspeld. Zo hebben we de afgelopen maanden een aantal toonaangevende projecten opgeleverd. Dan denk je wel: wauw! ‘We staan midden in de transitie naar groenere steden en dit hebben we maar mooi zelf gedaan.'

Heb je dingen moeten laten schieten?

Zeker. Wil je iets bereiken, dan moet je eerst bereid zijn om offers te doen. Als beginnend ondernemer heb je geen enkele zekerheid. Zo nu en dan moet ik in mijn privésfeer dingen laten, omdat ik er voor het bedrijf moet zijn. De onzekerheid is inherent aan ondernemen. Ik vind het niet erg, het ondernemen geeft de kick, maar als je zo druk bent met de vergroening en vergroenting van de stad, wil je ook concrete successen behalen. Ik ben nu dik zes jaar met dit onderwerp bezig. Langzaam aan merk ik dat de vraag naar onze ideeën en producten aantrekt, maar ik zou graag willen dat dit ook meer positieve financiële gevolgen heeft. Uiteindelijk is een duurzame onderneming een onderneming die voldoende geld genereert om de mensen die er mee bezig zijn volwaardig te kunnen belonen en nieuwe duurzame innovaties te ontwikkelen.

Tips voor andere ondernemers:

  1. Heb je een goed idee? Ga het uitvoeren. Dóe het. En já het is doodeng. Maar ga niet uit van zekerheden, want die zijn er niet. Ga de rollercoaster in want het is boeiend.
  2. Je gaat teleurstellingen meemaken. Dat kan lichtelijk pijnlijk zijn, maar bedenk je dan: ontslag kan ook pijnlijk zijn.
  3. Kill your darlings. Al is je idee nog zo goed, je moet testen bij de doelgroep of het werkt. Blijf schaven en schuren, totdat je de kernwaarde van je idee te pakken hebt.
  4. Maak je geen zorgen. Iedere dag kent tegenslagen en vooruitgang. Ondertussen eet ik lekker aardbeien van een prachtig dak wat we zelf hebben aangelegd. En ik kan je vertellen: dat is hartstikke lekker. Daar mag je van genieten!

En het allerbelangrijkste vindt Philip: Blijf openstaan en blijf eerlijk. Kijk jezelf in de spiegel en vraag je af: doe ik goed voor anderen? Blijf altijd nadenken bij alles wat je doet.

Wat zijn jullie plannen voor de toekomst?

GrownDownTown hoopt op een versnelde vergroening van de stad. Hier wil GrownDownTown een grote bijdrage aan leveren – om te beginnen in Nederland en over niet al te lange tijd internationaal. De producten waar we namelijk mee bezig zijn bieden volop perspectief in andere steden in de wereld die allemaal groener moeten worden.

Met deze wijze woorden sluiten we af. Dit was het laatste interview in de serie Van idee naar onderneming! Wil je andere interviews lezen? Kijk dan hier:

afbeelding van Ruth
Ruth Auteur

25 jaar, taalliefhebber, Nijmegen & Den Haag. Communicatie en duurzaamheid. Geluk zit in kleine dingen: rommelen in huis, oude spullen een nieuw leven geven, iets goed doen voor de wereld. Heb jij een goed idee voor een betere wereld? Maak een project aan op VDWVM. Niet geschoten is altijd mis!

INSPIRATIE

Meer blogs in Klimaatbescherming

Alle 1.552 blogs