afbeelding van Marit
Marit Auteur

Plastic? Deze rups lust er wel pap van!

Een revolutionaire ontdekking.

De Galleria Mellonella, de rups die plastic kan verteren.
De Galleria Mellonella, de rups die plastic kan verteren.

Dat het (toenemende) plasticgebruik een mondiaal probleem vormt, is alom bekend. Gelukkig hebben wetenschappers nu wel iets heel wonderlijks ontdekt: rupsen die plastic lusten. Brengt ons dit een stapje dichterbij de oplossing voor het plasticprobleem?

Een lekker (plastic) maaltje

Eigenlijk was het een toevallige ontdekking: de rups van een nachtvlinder – de grote wasmot – kan plastic eten én verteren en dat op een vrij hoog tempo. Onderzoekster Federica Bertocchini deed deze verassende ontdekking.

Normaliter eten de rupsen bijenwas en zijn ze dus vaak in bijenkorven te vinden. Imkers zien ze daarom vaak als parasieten, zo had Federica last van de rupsen in haar bijenkorf en stopte ze in een afgesloten plasticzak. Toen ze even later terugkwam, zaten er gaten in de zak en bleken de rupsen  te zijn ontsnapt. Dit vormde de start van een wetenschappelijk onderzoek naar de wasrupsen.

Een beetje doorkauwen

Onderzoekers ontdekten dat de rupsen polyethyleen (PE) – de meest gebruikte plasticsoort – kunnen afbreken. Honderd rupsen doen er honderd dagen over om een tas van twintig gram te verteren. Normaal duurt dit tientallen tot honderden jaren.

Helaas is dit nog geen oplossing voor het mondiale plastic probleem. De rupsen verteren het weliswaar relatief snel, maar bij lange na niet snel genoeg op de miljarden kilo’s plasticafval te kunnen verwerken die er wereldwijd zijn.

Toch is dit mogelijk een erg interessante ontdekking voor het beperken van de plastic soep in de toekomst. Waarschijnlijk kunnen de rupsen polyethyleen verteren omdat het qua chemische structuur lijkt op bijenwas, het natuurlijke voedsel van de rups. De onderzoekers denken dat een enzym verantwoordelijk is voor het verteren van plastic. Wie weet liggen er kansen in het opsporen en kunstmatig produceren van dit enzym in het tegengaan van het plasticprobleem.

Fungi Mutarium, plastic verterende schimmelFungi Mutarium, de schimmel die plastic omzet in voedsel.

Nog meer plastic-eters

Er is momenteel van alles gaande op het gebied van onderzoek naar plastic-verterende organismen. Eerder werden er al andere rupsen, en ook meelwormen ontdekt die plastic kunnen verteren. Maar dit doen ze echter nog een stuk trager dan de bovengenoemde wasmot. Recent is ook een schimmel ontdekt, die plastic omtovert tot voedsel voor mensen. Hapje?

afbeelding van Marit
Marit Auteur

Studente uit Utrecht (Sociale Geografie & International Relations) en stagiaire bij Voor de Wereld van Morgen. Een hart voor duurzaamheid en heel nieuwsgierig naar alles wat er nog mogelijk is op dit gebied.

INSPIRATIE

Meer blogs in Natuur en milieu

Alle 1.552 blogs