Duurzaam ondernemen
Plastic
Zero waste

Chileense start-up vermindert plastic afval met navulstations voor wasmiddel 

De Chileense start-up Algramo ontwikkelde een rondrijdende wasmiddelautomaat.
22-03-2021 - door Britt
De elektrische driewieler van Algramo

De elektrische driewieler van Algramo. Foto: Algramo

Inwoners van Santiago, Chili hoeven hun lege wasmiddelfles niet meer weg te gooien. Klanten van de Chileense start-up Algramo kunnen hun fles namelijk bijvullen via een automaat op een elektrische driewieler die door de stad rijdt! De onderneming heeft zo al meer dan 113.000 plastic verpakkingen bespaard. Naast de positieve milieu-impact zijn de producten van Algramo ook nog eens een stuk goedkoper. Je betaalt namelijk alleen voor het product, en niet voor de verpakking! 

Voor dit artikel interviewde ik Brian Bauer, de Circular Economy Manager van Algramo. Ik hoor je denken: een interview met de manager van een start-up aan de andere kant van de wereld? Dat moet wel een erg bijzondere start-up zijn! 

Tijdens mijn exchange semester in Chili maakte ik voor het eerst kennis met Algramo en sindsdien ben ik de start-up niet uit het oog verloren. Ik kreeg de kans om Brian te interviewen over alle ins & outs van de succesvolle onderneming. Wat maakt Algramo zo bijzonder? En wat kunnen Nederlandse start-ups leren van de Chileense onderneming? 

Kleine verpakkingen, hogere prijzen

De oprichter van Algramo, José Manuel Moller, besloot tijdens zijn studententijd uit huis te gaan. Vanwege het lage (studenten)inkomen van José en zijn vrienden, verhuisden ze naar een arme buurt in de Chileense hoofdstad Santiago. José was verantwoordelijk voor de wekelijkse boodschappen en door zijn lage inkomen kocht hij producten zoals wasmiddel in kleine verpakkingen. Al snel kwam hij erachter dat zijn boodschappen hierdoor relatief een stuk duurder waren.

Hij gaf dit fenomeen een naam: Poverty Tax. Mensen met een laag inkomen betalen gemiddeld 40% meer voor hetzelfde product, omdat ze genoodzaakt zijn om kleine verpakkingen te kopen. Daarbij besefte José dat deze verpakkingen nog een ander groot probleem veroorzaken. Plastic afval wordt vaak niet goed gerecycled en een groot deel belandt in onze oceanen. José wilde hier verandering in brengen en richtte daarom in 2013 Algramo op.

De oplossing voor de Poverty Tax

In Chili doet de lagere inkomensklasse boodschappen in zogenaamde “Almacenes”, kleine buurtsupermarkten die door families worden gerund. Om het probleem van de Poverty Tax te verhelpen, plaatste Algramo automaten waar consumenten hun herbruikbare verpakkingen kunnen bijvullen met allerlei producten, van wasmiddel tot rijst.

Na een aantal jaren waren de Algramo automaten te vinden in meer dan 2000 buurtsupermarkten in Santiago. Het concept was een succes, Algramo verkocht via hun systeem miljoenen liters wasmiddel en de verpakkingen werden hergebruikt. Daarnaast steeg het hergebruikpercentage van de verpakkingen van 10% naar maar liefst 85%. Ter vergelijking: Coca Coca is bekend om hun succesvolle hergebruikpercentage van 40% voor de welbekende glazen flesjes.

De eerste versie van Algramo werd vooral gebruikt in de buurtsupermarkten in armere wijken van Santiago. Foto: Algramo

Algramo 2.0

Het succes van Algramo werd in 2018 opgemerkt door Unilever en een samenwerking resulteerde in een nieuw concept: Algramo 2.0. Elektrische driewielers met daarop een wasmiddelautomaat rijden rond door de Chileense hoofdstad Santiago. Met behulp van de Algramo app kunnen klanten een afspraak maken om flessen wasmiddel bij te vullen. De driewieler komt vervolgens gewoon bij je thuis langs, nooit meer sjouwen met zware flessen wasmiddel dus!

Ondertussen is Algramo 2.0 ook bezig met een pilot op verschillende locaties in New York City. Zo vind je hier een Algramo wasmiddelautomaat in een wasserette, maar ook in een groot appartementencomplex. Voor nu verkoopt Algramo dus vooral wasmiddel en schoonmaakmiddelen, maar het bedrijf wil zich niet focussen op één product of markt. Volgens de Ellen Macarthur Foundation kan namelijk 20% van de producten in de gemiddelde supermarkt worden vervangen door een navul model. 

Verpakking als betaalmiddel

Naast de herbruikbaarheid hebben de verpakkingen nóg een handige functie: ze dienen als betaalmiddel. Algramo gebruikt hiervoor Radio-Frequency Identification (RFID) technologie, waarmee draadloze betaling mogelijk is. “We plakken een RFID-sticker op onze verpakkingen, hierdoor is de verpakking óók je betaalmiddel. Klanten kunnen via de Algramo app geld storten op een rekening die is gekoppeld aan de RFID-sticker. Wanneer je de fles wasmiddel bijvult, wordt het bedrag automatisch afgeschreven in de Algramo app. Deze technologie wordt bijvoorbeeld ook gebruikt voor oplaadbare metrokaarten. Dit is eigenlijk hetzelfde concept, maar dan met een fles wasmiddel", aldus Brian. 

Het is voor Algramo een grote uitdaging om de manier van denken over verpakkingen te veranderen. “Via de RFID-code op de fles geven we klantenkorting op de volgende aankoop, waardoor klanten gestimuleerd worden om dezelfde verpakking opnieuw te gebruiken. Op deze manier proberen we het bewustzijn rondom de waarde van verpakkingen te vergroten.”

Algramo werkt via een app en de RFID-technologie. Foto: Sustainable Brands

Samenwerken met grote merken

Naast Unilever werkt Algramo ondertussen ook samen met merken als Nestlé en Colgate. Het is volgens Brian een bewuste keuze van de start-up om te werken met deze grote bedrijven. "Algramo is een oplossing waarmee we een hele grote impact kunnen maken en juist door met deze grote merken samen te werken kunnen we het plastic afval wereldwijd op grote schaal verminderen.  Bij Algramo betaal je alleen voor het product en niet voor de verpakking, hierdoor kunnen we de producten een stuk goedkoper aanbieden. Ons Omo wasmiddel is bijvoorbeeld zo’n 30% goedkoper dan bij de grote supermarkten, we spreken daardoor een grote groep mensen aan.”

“Algramo biedt een oplossing voor het plastic probleem van de grote merken. Wellicht is dat ook een tip voor andere start-ups: denk eens na over de problemen van grote merken en hoe je dit kunt oplossen. In het begin dachten we dat de grote merken juist de concurrent van Algramo zouden zijn. Maar al snel kwamen we erachter dat niet de grote merken, maar het plastic afval de vijand is.”

Goed werk heeft tijd nodig

Het was voor Algramo niet altijd makkelijk om aan financiering te komen. “Het zou erg veel tijd en energie kosten om het originele bedrijfsmodel van Algramo te implementeren in nieuwe markten. Hierdoor was Algramo in de eerste jaren niet zo aantrekkelijk voor investeerders. In de beginfase hebben we daarom veel tijd besteed aan het zoeken van investeerders, zonder succes.”

Hoe is het Algramo dan toch gelukt om aan investeerders te komen? Volgens Brian komt dat vooral doordat je Algramo 2.0 een stuk gemakkelijker kan opschalen. “Algramo 2.0 is een platform dat merken in staat stelt om hun producten te verkopen zonder verpakkingsafval. We zijn een platform provider, ons bedrijfsmodel is hierdoor veel gemakkelijker op te schalen dan complexe bedrijfsmodellen. Hierdoor is Algramo 2.0 ook een stuk interessanter voor investeerders.”

De elektrische driewielers van Algramo 2.0 rijden rond in Santiago, Chili. Foto: Algramo

The perfect pitch

In de loop der jaren heeft Algramo regelmatig deelgenomen aan verschillende accelerator programma’s en start-up competities. Zo won Algramo in 2019 de MIT Solve Circular Economy Challenge en de Ocean Plastic Innovation Challenge van National Geographic.

Oprichter José start zijn pitch voor investeerders altijd met het verhaal over de Poverty Tax. Hij is zelf geconfronteerd met de problemen in de samenleving, waardoor hij het verhaal echt tot leven kan laten komen. “Het is belangrijk dat je goed kan overbrengen waarom jouw onderneming een oplossing biedt voor een groot probleem. Het is écht essentieel voor je succes dat je goed kan communiceren waarom jouw onderneming een grote impact maakt.”

Algramo heeft ondertussen samenwerkingsverbanden met Harvard Business School, World Economic Forum, the Ellen MacArthur Foundation en UNEP. “Als je kan aantonen dat jouw start-up kan zorgen voor wereldwijde impact en innovatie, is de kans groot dat belangrijke stakeholders met je willen samenwerken”.

In Nederland zijn er gelukkig ook een aantal start-up competities om duurzame start-ups een boost kunnen geven, waaronder onze eigen ASN Bank Wereldprijs. In augustus openen de aanmeldingen voor de editie van 2021, zet ‘m vast in je agenda!

De pitch van oprichter José voor de MIT Solve Circular Economy Challenge. 

Verpakkingsvrije boodschappen in Nederland

Als alles volgens plan verloopt start Algramo dit jaar nog met een pilot in London. Of we kunnen verwachten dat Algramo ook naar Nederland komt? In 2022 wil de onderneming andere Europese markten waaronder Amsterdam gaan verkennen. Nog even wachten dus!

Gelukkig is het Belgische merk Ecover een goed alternatief voor als je nu al je flessen wil hergebruiken. Je kunt je fles afwasmiddel, wasmiddel of allesreiniger van Ecover bijvullen bij één van de vele navulstations in ons land. Op deze kaart vind je alle navul-stations in Nederland

Je kunt voor verpakkingsvrije boodschappen ook terecht bij Pieter Pot. Je bestelt de boodschappen eenvoudig online, kiest zelf een bezorgmoment en Pieter Pot brengt ze bij jou thuis aan de deur! Of ken je Potjes&Deksels al? Je kunt bij deze “afvalvrije kruidenier” producten in je eigen potjes, bakjes of zakjes laten vullen in Capelle aan den IJssel en Rotterdam!

Meer lezen over inspirerende start-ups?
 

Profile picture for user britt.keunen
Britt
Auteur
Stagiair bij Voor de Wereld van Morgen. Ik ben altijd op zoek naar nieuwe duurzame ontwikkelingen en trends. Heb je een goed idee voor een duurzaam initiatief? Meld je dan aan op Voor de Wereld van Morgen en deel het met ons!